Monday, February 28, 2022

Jews were a primitive and uncultured people

 Chasam Sofer[i](Derashos - BeShalach): G‑d took the Jews out of Egypt which was the lowest type of society that did all types of disgusting abominations which G‑d hated. The Jews at that point were a despised lowly people - not even a distinct nation. In Egypt, they were primitive slaves working with bricks and mortar and were without doubt devoid of even minimal knowledge of culture or science. They even lacked elementary knowledge of civilized conduct. Our sages (Yoma 75b) say that the Jews in Egypt were comparable to chickens pecking in a garbage dump until Moshe came and taught them the concept of meal times - breakfast and dinner. [Seforno[ii] - they were like animals]. We see that they were totally primitive like the slaves of the barbarians. So how could this debased people be immediately brought to Sinai where they were shown the most profound secrets of the universe and became prophets with unbounded understanding of spiritual issues? This question is reinforced by the fact that they remained primitive and uncultured people as we can see from their lowly behavior and outrageous complaints during this time? Wouldn’t it have been better to gradually educate them in civilized conduct to the level of the best of the nations of the world. They should have at least been raised to the level where they could be considered a nation. Once they were civilized, they should then have been refined level by level until they were prepared for receiving the Torah at Sinai? In truth, it is impossible to keep the Jews as a distinctive people unless they are completely separated from the other nations. That is accomplished by not learning knowledge which is common to other nations even Bible on the level of translation. The natural tendency to assimilation can only be prevented by going to the opposite extreme. If G‑d had first educated the Jews in worldly knowledge, they would never have acquired the truth of the Torah and faith. Before they would have reached, this final goal they would have already rejected them because these studies would have given them the universal identity common amongst all the nations. Moreover, even if the Jews had understood that the gods of the nations were worthless illusions and reject them, nevertheless they would also have completely rejected G‑d also.

[i] חתם סופר (דרוש לפ' בשלח משנת תקע"א בעת שהתחיל המינות להתנוצץ בקהלתו עמוד קיב:) ואמנם כולם יש להם ממי ללמוד מנותן התורה ית"ש. הנה אל הוציאים ממצרים ערות הארץ עושי כל תועבות ה' אשר שנא והוא עם בזוי עם לא היה כידוע מדרכי המצרים, וישראל היו ביניהם עבדים נבאשים עושין בחומר ובלבנים ובלי ספק שלא היו יודעים עשות נכוחה, ולא שום חכמה ומדע גם לא טכסיס אומה ולשון ולא שום דרך ארץ - וביומא (עה:) אמר ר' אחי בר"י בתחילה הוי ישראל דומין כתרנגולין שמנקרין באשפה עד שבא משה וקבע להם זמן סעודה, הרי שאפילו זמן הסעודה לא היה להם כדרך עבדי הברביראי' הללו ואיך א"כ קרבם מיד לפני הר סיני במעמד הנבחר והראה להם מה למעלה ומה למטה וכלם זכו לנבואה ונפתח לבם כפתחו של אולם ועדיין נשאר להם רוע סידרן כמובן מכל מנהגם ותלונותם במדבר, והלא טוב היה לנהלם לאט לאט ללמדם דרך ארץ כמתוקנים שבאומות שיהיו ראוי' לחושבם עם עכ"פ ולהעלותם אח"כ ממדרגה למדרגה עד שיבואו לקבלת התורה על הר סיני? אבל האמת יורה דרכו כי גלוי לפניו ית"ש כי אי אפשר להבדיל עם בני ישראל מיתר העמים כי אם בהפרידם מהם ומדרכם לגמרי ולא ללמוד חכמתם במה שהם משתוים עמנו ואפי' לא המקרא ע"ד הפשוט כי בזה הם שוים עמנו כי איש קל מהרה יהפך לב האדם לשוב להמונם אם לא ירחוק בתכלית הריחוק, ואילו הנהיג הקב"ה עם ישראל במנהג דרך ארץ תחלה לא היו זוכים לעולם להגיע לאמיתת התורה והאמונה כי טרם הגיעו לקצה האחרון כבר היו נזורים אחור כי כל הלמודים האלו וסדר הלימוד הנ"ל הוא עודנו קרוב לדעת הגוים ההמה. ואם אולי יבינו ישראל כי אלהי העמים הבל המה מעשי תעתועים ולא יאמינו כמוהם מ"מ יפרקו עול לגמרי ולא יאמינו לא זה ולא זה. ...

[ii] ספורנו (שמות טז:ו) ערב וידעתם. יהי רצון שמה שאמר לי שיתן לכם מזון יהיה באופן זה שיתן לכם בערב צרכי הערב, בענין שתדעו שהאל יתברך הוציא אתכם לגמרי מארץ מצרים, כי יוציאכם גם ממנהגיה, שהייתם יושבים שם על סיר הבשר, בלתי זמן סעודה קבועה כבהמות, כאמרם ז"ל בתחילה היו ישראל כתרנגולים המנקרים באשפה, עד שבא משה רבינו וקבע להם זמן סעודה.


  1. The problem is that being overly frum is also dangerous, and the Yerushalmi makes this point, based on Koheleth. Rambam also in Hilchot Deiot.
    Not only is secular knowledge shunned these day. Even torah knowledge is selective, in in the Yeshiva world. A Rav I knew was once mocking the lack of actual Chumash study nowadays, as all the focus was on Gemara and halacha. When i asked him "what about the Nach?" - all he could say was "well nobody learns that !"

    How can we be a learned people if we censor our own greatest Holy Books?

  2. Poverty and benumbing adversity has a way of clarifying one's thinking and allowing one a better perspective of life by forcing one to foocus on their basic needs.

    Rabbi Dovid Eidensohn has often told me of the conditions he encountered when he went to learn in Lakewood. At seventeen years of age he was, I think, the youngest student there of Reb Aharon zt"l. The Yeshiva building, a former hotel, was in disrepair and not far from being unusable.

    In fact, Rabbi Eidensohn has informed me that this was the accepted way of Torah learning in Europe. He told me of a student in Europe that had to skip eating Erev Yom Kippur. Then he fasted on Yom Kippur. After Yom Kippur he went to a home to ask for a meal and was refused. He complained about having not eaten for two days and I think was given food. This is recorded in a Sefer written later by the student.

    For years, I have been trying to establish a Yeshiva where we vountarily and artificially survive under stark living conditions. All I have ended up accomplishing is living this way myself.

    I love it. People ask me if I wouldn't like to improve my lot in life. Sure. But even if I win the lottery tomorrow I hope I would continue with the privation.


please use either your real name or a pseudonym.